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La Coctelera

Categoría: ciencia

"look mommy, there's a big hole up in the sky"...

...por extrañas coincidencias, eso es lo que por años entendí en ese extracto de la conmovedora canción de Pink Floyd "Good Bye Blue Sky ". Misteriosamente, mi malentendido es muy apropiado (si bien no atolondrado) y quizás represente una especie de pre-adaptación mia a preocuparme por asuntos ambientales. El título de la canción también es muy apropiado para el malentendido... Si hubiera un hueco en el cielo (por ejemplo, uno hueco de ozono) le podríamos decir adiós al cielo azul.


el hueco de ozono más grande hasta la fecha:
24 de Septiembre 2006

Hoy se celebran 20 años del Protocolo de Montreal, el tratado internacional para intentar reducir las emisiones de substancias sospechadas de reducir la cantidad de ozono en la atmósfera. 191 países firmaron este tratado, considerado por Kofi Annan como "quizás el más exitoso acuerdo internacional hasta la fecha". De hecho, es uno de los pocos ejemplos de tratados que han sido adoptados de forma relativamente global.

Lo mejor de todo es que los resultados comienzan a verse. Instrumentos a bordo del satélite Aura de la NASA, que monitorean el perfil químico de la atmósfera, revelan que los niveles promedio de cloro están empezando a disminuir. Sin embargo, la disminución del hueco de ozono (que es a lo que se aspira), aun no se ha producido.

Es un páso hacia adelante, y, a mi manera de ver, nos muestra dos aspectos muy importantes:
1) Es posible trabajar unidos para remediar los desatres ambientales, pero
2) la recuperación ambiental toma mucho tiempo.

El hueco de ozono puede parecer muy lindo en la imagen de arriba. Pero sus efectos no se ven nada lindos. Los que tienen estómago fuerte y quieren ver algunas imágenes, pinchen aquí. OJO: es bien feo!

sólo una muestra

Hablando de bellezas nubladas y otros terrores... ésta es una de las fotos más espectaculares que he visto. Es un montaje de dos tomas tan sólo tres horas aparte.


[artículo de NASA Earth Observatory ]

Al lado derecho podemos observar al huracán Félix a punto de tocar Nicaragua, al lado izquierdo Henrietta se aproxima a México.

En la última década hemos observado un aumento escalofriante en el número y fuerza de huracanes, batiendo récords casi cada año. Escuchamos a menudo que son una consecuencia del calentamiento global , pero ¿es así? Usando un modelo climático recién publicado por la NASA, meteorólogos y geofísicos finalmente lograron simular las diferencias observadas entre tormentas terrestres y oceánicas, para estimar como la fuerza de tales fenómenos puede cambiar a medida que el clima se calienta. El modelo está enfocado a predicciones sobre tormentas continentales, y no sirve como predictor de huracanes y otras tormentas oceánicas (pero igual muestro la foto, que todo está conectado).

Los resultados de tales simulaciones muestran que en un clima más caliente, podemos esperar tormentas más fuertes y de mayor impacto, si bien con menos tormentas en total. Es decir, las tormentitas que tanto bochorno alivian juntarán sus fuerzas y en vez de venir a menudo, nos caerán de cuando en cuando, con resultados huracánicos.

Por otra parte, el modelo predice un incremento en la frecuencia de rayos sobre los continentes, que a su vez estarán más secos, aumentando la incidencia de incendios como los que hemos presenciado este año en Grecia y España . Tamaña combinación.

belleza nublada

En estos días de horribles fenómenos atmosféricos, quizás sea bueno recordar (entre otras cosas, como por ejemplo que quizás nuestro derroche contínuo de energía tenga algo de culpa en el estado del clima...) que los mismos procesos que generan desastres demoníacos pueden producir bellezas como esta.

[artículo de NASA Earth Observatory ]

Es una imagen tomada por el Landsat 7 al poco tiempo de su lanzamiento, en frente de la costa chilena, cerca del Archipiélago Juan Fernández. Muestra un ejemplo natural del modelo matemático llamado "avenida de vórtices de von Karman ". Este modelo matemático, que se ha reproducido en el laboratorio usando aceite como medio (donde los vórtices estan apenas centímetros aparte), ha sido vital en el desarrollo del conocimiento acerca del comportamiento de fluídos laminares y turbulentos, que a su vez es la base de fenómenos como la turbulencia en alas de aviones y en autos, o los movimientos climáticos.

La imagen, mucho más hermosa que las que podemos ver de otros fenómenos turbulentos actuales , me llegó a través de science.reddit.com .

Museo Micropolitano

Brocado imposible, filigranas iridiscentes
que se recuestan en el aire, evidencia
de paciencia y cretividad infinitas

En esta "obra de arte" se mezclan de excelente forma la tecnología y la evolución, que si bien la primera nos permite admirar esta belleza, la segunda fue quien la creó. No es sino una sección histológica a través de una flor de margarita (una parienta lejana de la achicoria), vista a través de un microscopio. Evidencia el carácter compuesto de este grupo de plantas, donde lo que identificamos como flor no es una sino muchas, cada una de las "margaritas" que vemos en esta otra foto:


Ambas son parte del Jardín Botánico del Museo Micropolitano, donde pueden encontrar una gran cantidad de tesoros, de esos que nos rodean en nuestro día a día, pero que pasan desapercibidos (a menos que uno sea microscopista!)

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Aguamalas en malas aguas II. Destruiremos el pescado antes del 2048?

El estado deplorable del mar es uno de las razones por las que comencé este Blog. Será por lo depresivo del asunto o qué se yo, no he escrito mucho al respecto. Aquí va un intento.

Desde hace tiempo, los biólogos hemos estado interesados en la biodiversidad. En ambientes terrestres, varios estudios confirman que ecosistemas con alta biodiversidad resisten más y se recuperan mejor de los impactos ambientales. El problema con el mar es que está muy interconectado, no es fácil delimitar parcelas para hacer experimentos (principalmente porque la mayoría de los bichitos nadan o flotan...). Aun así, biólogos tercos y dedicados se las han arreglado para producir datos marinos.

En un excelente artículo publicado en la revista Science, un grupo de biólogos revisó una serie de experimentos y datos acumulados durante varios años y en distintas partes del mundo. Sin entrar en detalles, lo que encuentran es un patrón muy claro: aquellos ecosistemas en los que la biodiversidad ha sido reducida, ya sea por sobrepesca, o por contaminación, este descenso en el número de especies ha sido acompañado por una reducción fenomenal de las capturas de pescado, de la calidad del agua, y otras pérdidas de gran impacto económico. Los autores predicen que, si seguimos utilizando el mar con la misma irresponsabilidad, todas las pesquerías comerciales colapsarán para el año 2048. La parte importante es el "si seguimos ...".

La pregunta obvia es, ¿qué hacer? A nivel global, la creación de áreas restringidas (donde la pesca se prohibe en su totalidad), la regulación de la industria pesquera, y la regulación de la agricultura y sus desechos tanto biológicos como químicos, son acciones que ya han ayudado a recuperar los niveles de biodiversidad en varias partes del mundo.

Como individuos, tenemos la responsabilidad de hacer presión como consumidores y votantes en nuestros respectivos países. En nuestro día a día, a la hora de comprar pescado, hacerlo con consciencia ambiental: apoyando a las pesquerías sustentables y a los pescadores con sentido común y responsabilidad comprando preferencialmente sus productos. Esto no es necesariamente fácil, ya que la informaciónn no siempre está disponible. Exigir dicha información de nuestro pescadero o supermercado es una de las mejores formas de hacer presión.

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La isla del tesoro

Cofres escondidos en islas lejanas...
Sin duda un tesoro, pero no dentro del cofre.

[divagaciones de piratas quizás frustrados, pero con un buen sentido común]

La foto no es de una piedra preciosa, ni de una sublime creación artística humana. Es, nada más y nada menos, una perla de antibiótico, producida y secretada por una colonia de Streptomyces, una especie de bacteria del grupo de los Actinomycetes.

Estas bacterias producen antibióticos naturalmente, para defenderse de otras bacterias y microorganismos, ya sean competidores (por espacio o nutrientes) o parásitos. Los humanos nos hemos aprovechado de esta facultdad bacteriana para producir antibióticos a gran escala, con laboratorios que funcionan como "granjas de bacterias".

Otros famosos productores de antibióticos son los hongos (como en el caso de Penicillium, el moho de pan, que ha sido usado desde la antigüedad para combatir infecciones. Si bien no soy muy partidaria del uso de antibióticos (aquí algunas razones), su existencia me parece fascinante, especialmente cuando son producidos por bacterias. Y hermoso, no creen?

Fenotipo extendido


Leyendo en Ciberescrituras me vino a la cabeza la idea de que las computadoras no son sino un fenotipo extendido, es decir una prolongación de nuestra expresión genética, que, dependiendo de nuestro desarrollo biológico (los factores ambientales que nos han modelado a partir de la expresión de los genes) tiene diferentes propiedades.

Así se explica, por ejemplo, que un mismo modelo de computadora sea utilizado de manera tan diferente por distintas personas. Lo cómico del asunto es que la idea me vino por comparación inversa, al encontrar una actividad humana (el incremento en visitas a un post con un título provocativo) parecida a un programa "araña" (esos que "caminan" sobre la red buscando información, a menudo con contenido provocativo). Pero es una especie de espejismo: son los programas que no pueden sino imitar a los procesos humanos, y no lo contrario.

El ejemplo no-humano que aparece en la foto es un nido de termitas, que, dependiendo de los genes que tienen, y de las condiciones ambientales, construyen un termitero diferente, que a su vez influye en el desarrollo e, importantemente, reproducción de la colonia.

¡No somos nada especial! Qué bien, ¿no?

Ambición

Acabo de escuchar un programa de la BBC Radio 4, "Test tubes and Tantrums", donde Carl Djerassi dijo una frase que me parece increíblemente acertada y directa al punto:

Ambition is both the nourishment of productive science and its poison

Será algo así como "la ambición es el alimento de la ciencia productiva y su veneno". Qué cierto...

Por cierto, me encantaría algún día ver alguna de sus obras de teatro.

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